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狩猎导致热带树木迅速变化

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在20世纪90年代初,兰比尔山国家公园是热带生态学家的天堂。他们被马来西亚沙捞越的这片黑暗森林所吸引,拥有超过1100种树木 - 以及丰富的鸟类,长臂猿,狐蝠和其他动物。然后,食用森林猎物的市场爆炸,猎人们成群结队地赶到。在十年内,几乎所有的大型动物都被枪杀了。 “这是一场彻底的悲剧,”位于华盛顿特区的史密森尼热带研究所(STRI)的生态学家Stuart Davies说。

Davies和他的同事们从这场悲剧中了解到森林如何受到在幼苗上分散种子和饲料的动物的丧失。在迄今为止最彻底的评估中,该团队发现树苗过于拥挤,使他们有患疾病的危险。而在某些地方,树木多样性在过去的15年中开始下降。 “改变的速度令人震惊,”STRI热带生态学家约瑟夫赖特说,他没有参与这项研究。他和其他人认为森林的前景只会变得更糟。

狩猎的广泛影响相当直接的预测。杀死食草动物如鹿应该会导致植物的增加。通过吃水果传播种子的动物如鸟类或猴子的流失应该使这些植物的分布卷曲。在以前的研究中已经看到了这些趋势,这些研究比较了森林与或多或少的狩猎以及用围栏排除动物的实验。但是随着时间的推移,没有人看过一个单一的森林,因为狩猎将动物掏空。

Lambir Hills是一座科学金矿,因为自20世纪90年代初以来,研究人员一直在详细调查其植物。作为热带森林研究网络的一部分,研究人员每5年在52公顷的土地上确定,绘制和测量约37万棵树。这需要一个由20人组成的团队,大约9个月才能完成调查。

中国昆明世界农林研究中心的热带生态学家瑞德哈里森自20世纪90年代初开始研究兰比尔山,并亲眼目睹了这些动物的消失。他决定研究种子传播的后果。首先,他不得不通过书籍和博物馆记录梳理出1100种树种的种子是如何传播的。与戴维斯等人合作,他研究了过去15年来树木发生了什么。

该团队发现的第一件事是,无论种子如何分散,Lambir Hills幼树的密度增加了25%,可能是因为没有鹿或猪正在啃它们。 “总的来说,有很多苗,”戴维斯说。至于树种的分布情况,其种子在风中飘散,分开或刚落地的物种之间没有变化。这与那些依靠猎杀动物驱散种子的物种形成鲜明对比。他们的树苗在成年树周围聚集得更紧密。这是一个问题,因为它使植物更易受疾病暴发的影响。 “狩猎是森林的无声杀手,”戴维斯说。

当研究小组在20米×20米的土地上分析树木时,他们发现平均而言,幼树多样性比1990年代初减少了1.9%。 “这是非常巨大的,因为它只是被动物被驱除,”STRI的种子传播专家Patrick Jansen评论说,他是荷兰Wageningen大学的一员,并没有参与这项研究。虽然整个兰比尔山没有物种丢失,但树苗多样性的变化可能会改变未来的森林构成,该小组本周在线发表了生态学信件。赖特补充说,随着成年树木死亡,未来的多样性可能会进一步下降。 “这是冰山一角,”詹森警告说。

扬森说,兰比尔和其他“空旷的森林”在未来可能会变得更加多样化。因为每一棵树都有其他种类的生命,比如昆虫和开花的植物叫做凤梨,所以树种的消失可能会产生分枝, 生态系统。他说,动物的损失是一个“定时炸弹”。此外,热带地区其他地区的狩猎影响甚至更大。例如,在南美洲,高达90%的树种依靠动物驱散种子。

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